¡Vesta a la vista!

[18/07/2011]
La sonda Dawn llegó el pasado viernes sobre las 7:00 h a la órbita del gran asteroide Vesta. Dawn lleva casi cuatro años persiguiendo a su objetivo. Fue lanzada el 29 de septiembre de 2007 después de una serie bastante molesta de retrasos e incidentes. Con solo 275 kg. de Xenon para impulsar sus motores iónicos, la sonda ha recorrido los 350 millones de kilómetros que separan nuestro planeta de Vesta; mucho más, en realidad, puesto que ha seguido una trayectoria circular. De hecho pasó por Marte en febrero de 2009 para impulsarse con la gravedad del planeta.
Las mejores imágenes que hasta ahora teníamos de Vesta, obtenidas con el Hubble, mostraban un mundo más o menos esférico y grisáceo. La Dawn ya consiguió fotos de mucha mejor calidad cuando se encontraba a algo más de un millón de kilómetros de Vesta.

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La trayectoria de la sonda
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Vesta, fotografiada por la Dawn
Vesta es el segundo mayor cuerpo en el cinturón de asteroides, solo superado en tamaño por el planeta enano Ceres. Mide 530 kilómetros de diámetro y se estima que puede representar, por sí solo, el 9 % de la masa total del cinturón de asteroides. La Dawn podrá comprobar si Vesta tiene algún satélite propio y si posee algún tipo de débil atmósfera. También sabremos si Vesta contiene trazas de agua, como anunció el ISAS en 2003.
La sonda Dawn orbitará Vesta durante un año. En julio del próximo año, volverá a encender sus propulsores y gastará los 110 kg de Xenón que aún conservará para llegar al mayor cuerpo del cinturón de asteroides: Ceres. Llegará allí en algún momento de 2015. La Dawn será la primera nave en estudiar de cerca los dos mayores asteroides de nuestro sistema solar.

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Una recreación artística de la sonda
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