Adiós al transbordador Discovery

[25/02/2011]

 

En la noche de ayer despegó desde el Centro Espacial Kennedy el transbordador espacial Discovery, el más viejo de los tres que la NASA mantiene activos. Después de cinco cancelaciones por razones técnicas y una por mal tiempo, al fin este potente vejestorio se ha puesto en marcha hacia la Estación Espacial Internacional (EEI) para cumplir la que será su última misión.

El Discovery voló por primera vez en 1984. Fue construido entre 1979 y 1983, siendo el tercero de los transbordadores que se pusieron en activo: el primero fue el Columbia y el segundo el Challenger, destruidos ambos en sendos accidentes. El Discovery sobrevivió a sus dos predecesores, y de hecho fue el primer transbordador en volver a volar después del desastre que desintegró al Challenger en 1986 tras su lanzamiento y al Columbia en 2003, en la reentrada. El viejo transbordador lleva un nombre marinero. Cuatro barcos ingleses se llamaron Discovery y todos estuvieron implicados en épicos y largos viajes de exploración. James Cook capitaneó el HMS Discovery; otros estuvieron implicados en la búsqueda del mítico Paso del Noroeste y la exploración de los dos polos. El transbordador superó, con mucho, las distancias que recorrieron sus antecesores marineros: con 38 misiones a sus espaldas, ha realizado 5.600 órbitas a la Tierra y ha recorrido más de 230.000 kilómetros, casi dos tercios de la distancia que nos separa de la Luna. Fue el Discovery el que puso en órbita el telescopio Hubble, con el que se han obtenido maravillosas imágenes del cosmos desde 1990, envió al espacio la sonda Ulysses y también varios satélites. Cada lanzamiento del Discovery cuesta más de 450 millones de dólares.

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El Discovery el órbita, con la bodega de carga abierta de par en par
En su misión actual, el Discovery lleva seis tripulantes, varias piezas y equipo para la EEI y un robot humanoide llamado Robonaut2, que será puesto a prueba en tareas de ayuda a los astronautas. Se han planeado dos paseos espaciales para dentro de cinco y siete días, con el fin de instalar y reparar varios componentes. El Discovery regresará a la Tierra el 11 de marzo y será expuesto en el Museo Nacional del Aire y el Espacio de Washington. La NASA pretende retirar los dos transbordadores restantes, el Atlantis y el Edeavour, a lo largo de este año. Se pretende así dedicar el gran coste de mantener y lanzar a estos gigantes de la aviación a nuevos proyectos y diseños de aeronaves.

 

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El sello de la última misión del Discovery


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